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刘秀原本立的太子是刘彊,但那是在他最宠爱的皇后阴丽华还没有为他生孩子之前,等到阴丽华生下刘庄后,就已经注定刘彊的太子位将要不保。

刘秀很宠爱刘庄,在刘庄少年时代,就请来经学大师桓荣教他学习,并让他在自己身边学习和观察政务,其目的就是为了让刘庄能掌握大量知识,增加统治的能力。有一次,刘秀下令检查天下土地和户口,并命令刺史、太守们逐一汇报,大臣们汇报时,12岁的刘庄就站在刘秀身后,刘秀在检查文书时发现,陈留县的文书里有这么一句话:“颍川、弘农可问,河南、南阳不可问。”刘秀莫名其妙,就问大臣,可大臣们面面相觑,谁也说不出个所以然来。这时,站在刘秀身后的刘庄站出来说:“河南是首都所在地,中央官吏都住在这里,而南阳是陛下的故乡,陛下的亲戚多居住于此。因此,对这两个地方的田亩数字,负责检查的官员们不敢多问。”话音刚落,大臣们的赞扬声四起。刘秀也很高兴,于是有了以刘庄为太子的想法。

偏偏刘彊的母亲郭皇后不识时务地跳了出来,她因失宠而生怨恨,经常用言语讽刺阴丽华和刘秀。刘秀知道后大怒,于是废黜了郭皇后,另立阴丽华为皇后。靠山一去,原皇太子刘彊自然心灰意冷,于是上书刘秀,请求让位。刘秀在推托再三后答应了,于是刘庄就成为太子。公元57年,刘秀逝世,刘庄即位。

在刘秀的葬礼上,由于经过王莽改制和随之而来的动乱,礼仪制度遭到严重破坏,所以前来奔丧的诸王和大臣们毫无法度,朝廷里一片乱哄哄。刘庄于是命令秉性刚直、举止正统、执法如山的大尉赵烹主持丧事,规范制度,以树立刘庄的威信,朝廷的秩序这才稳定下来。

刘庄即位后,其兄弟们因刘庄以第四子的身份继承大统而非常不满。刘庄同母弟刘荆就曾伪造郭皇后的弟弟郭况的手笔,写信劝刘彊起兵叛乱,但胆小怕事的刘彊忙连人带信一齐交给刘庄。刘庄查知幕后主使是刘荆后,为避免激起更大的叛乱,于是隐忍不发,对阴、郭二皇后和前太子刘彊都关怀备至。然后刘庄分别委任邓禹、刘苍、赵烹为执政核心的重要官员,使宗室、功臣和官僚集团都有了自己的代表,保证了政权的稳定。在稳定朝中秩序的同时,刘庄还下令与民休养,最大限度地缓和社会矛盾,巩固自己的统治。

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